La planta se utiliza localmente en la medicina tradicional y se ha promovido como tratamiento alternativo del cáncer, pero no hay estudios clínicos en humanos. El gobierno hondureño ha informado que su cultivo ha crecido de forma considerable estos últimos años.

En condiciones favorables, el árbol de mangostán, de crecimiento lento, puede alcanzar una altura de 9,5 metros. Tiene hojas gruesas, verde oscuro y brillantes, de 15-25 cm (6-10 pulgadas) de longitud, que nacen en pares opuestos a lo largo del tallo, y grandes flores de color rosa. Los frutos son del tamaño de una naranja pequeña, redondos o aplanados en los extremos.

Los mangostanes tienen una corteza gruesa, dura y de color rojo intenso que rodea la pulpa blanca como la nieve, que está en segmentos parecidos a los de una mandarina. Las plántulas tardan de 8 a 15 años en dar fruto. Se ha informado de que los árboles individuales dan más de 1.000 frutos en una temporada, pero las plantas suelen producir buenas cosechas sólo en años alternos.

El mangostán se cultiva desde la antigüedad en Java, Sumatra, Indochina y el sur de Filipinas. Es un árbol de jardín común en Indonesia. El mangostán fructificó en invernaderos ingleses en 1855, y posteriormente su cultivo se introdujo en el hemisferio occidental, donde se estableció en varias de las islas de las Indias Occidentales, especialmente en Jamaica. Posteriormente se estableció en tierra firme en Guatemala, Honduras, Panamá y Ecuador. También se puede cultivar en el sur de Florida.

En general, el mangostán no prospera fuera de los trópicos y suele encontrarse fresco sólo en los mercados locales. La importación de la fruta fue ilegal en Estados Unidos hasta 2007 por temor a la introducción de la mosca asiática de la fruta; los mangostanes importados deben ser irradiados primero para eliminar la plaga.